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¿Cuál es la diferencia entre mono y estéreo? Entiéndela a fondo

Abril 22, 2020 • 14 min de lectura

Esta pregunta ciertamente es una de las más clásicas de toda la teoría de audio. Saber la diferencia entre mono y estéreo es el punto de partida para quien quiera especializarse en los campos de la música, audio, mezcla, diseño de sonido o simplemente entender cómo funcionan las grabaciones. Mono es la abreviatura de monofónico, y estéreo es la abreviatura de estereofónico. Cuando hablamos de las diferencias entre ellos, más que nada referente al número de altavoces o fuentes de sonido, debemos pensar desde el punto de vista de señales idénticas y señales diferentes. Si siempre tenemos en cuenta esta cuestión, seguramente el análisis será más fácil de comprender. Así, pon atención porque vamos a abordar el tema de una manera extensa, pero objetiva.

En resumen: ¿cuál es la diferencia entre mono y estéreo ?

Si ya lo sabes y solo quieres refrescar tu memoria, hemos hecho un resumen para ti.

  • Hay tres cosas diferentes: el sistema, la señal y los componentes de audio.
  • Una grabación estéreo de música tiene dos componentes mono, y estos forman la imagen estéreo.
  • No necesariamente cuando tienes dos altavoces, la señal es estéreo.
  • Es imposible reproducir una señal estéreo con un solo altavoz. O ella se convertirá en mono o solo uno de sus canales se reproducirá.
  • Los cables TRS no transmiten necesariamente señales estéreo. Esto sucede en los auriculares, pero no en las entradas y salidas de la interfaz.
  • Las entradas y salidas de la interfaz pueden usar los conectores TS. La señal será desbalanceada, pero va a funcionar de la misma manera.
  • Una grabación estéreo solo con componentes mono es lo mismo que una grabación mono.

Condiciones previas

Reproduces un sonido mono en tu ordenador, y los dos altavoces suenan. Grabas un instrumento mono, como una guitarra acústica, y los dos altavoces suenan. Has cambiado la configuración de audio de tu televisión de estéreo a mono y él sigue siendo reproducido por ambos altavoces. ¿Pero el sonido mono no se reproduce solo por un altavoz?

Este es el error más común cuando hablamos de la diferencia entre mono y estéreo. Se debe, sobre todo, a no saber la diferencia entre lo que es una señal mono o estéreo y lo que es un sistema mono o estéreo. Entonces, entiende estos principios básicos antes de comprender de hecho la diferencia entre mono y estéreo:

Sistema mono vs. sistema estéreo

  • Sistema mono: Se compone de un solo altavoz, en general posicionado delante del oyente.
  • Sistema estéreo: Se compone de un par de altavoces. En la orientación correcta del estéreo, la distancia entre los dos altavoces tiene que ser la misma que entre ti y cada uno de ellos. Así, se forma un triángulo equilátero y tú tendrás un ángulo de apertura de 60 grados para los altavoces, lo que es la disposición ideal para el sistema estéreo.
Sistema estéreo con ángulo de cobertura entre los altavoces

Sistema estéreo con ángulo de cobertura entre los altavoces

Señal mono vs. señal estéreo

  • Señal mono: es la que contiene solo una señal en sí. Aunque si conectas esta señal mono a un par de altavoces, inevitablemente los dos tocarán lo mismo, dado que tu señal original es una sola.
  • Señal estéreo: es la que contiene dos señales en sí, de manera que puede transmitir informaciones diferentes. Es decir, mientras la señal del canal “izquierdo” (L) reproduce un determinado sonido, nada impide que el canal “derecho” (R) reproduzca un sonido completamente diferente. Son completamente independientes. Y cuando digo completamente, digo ciento por ciento independientes. El término estéreo se refiere a esta independencia de información entre los canales.

Combinación de señales

Este fenómeno se produce de manera muy simple: tienes dos señales y ellas se suman en uno. Así, esta señal combinada tiene los elementos de ambas señales. Esta suma puede ocurrir de dos maneras:

  • Combinados (o suma) eléctricamente: La manera más fácil de comprenderlo es suponer que tenemos dos cables. Cada uno tiene una señal diferente y tú los unes. Así, sus señales se sumarán eléctricamente. Si, entonces, conectas ese cable a tu altavoz, él va a reproducir esa señal sumada. Hoy en día, esta suma se puede hacer por software o en el DAW (estación de trabajo de audio digital o en inglés, digital audio workstation) para obtener la señal en un solo cable desde el principio. Esto es necesario porque no cambia la relación de impedancia de la señal que va al altavoz, lo que cambiaría el valor de los decibelios SPL en la reproducción. Esto es un problema que ocurre principalmente en los altavoces pasivos.
  • Combinados (o suma) acústicamente: Si tienes dos altavoces, aunque cada uno de ellos reproduzca un sonido diferente, puedes escuchar ambos al mismo tiempo. Esto significa que, en nuestros oídos, sumamos las señales acústicamente. Esto ocurre especialmente en el sistema estéreo, porque como los dos altavoces están a la misma distancia de ti, ninguna de las señales tardará más en llegar a tus oídos que la otra.

Combinando las ideas

Consideremos en nuestros próximos ejemplos que tienes una señal estéreo, lo que significa que, en realidad, que tienes un par de señales distintas.

Tu sistema puede ser mono o estéreo, y tu suma de señales puede ser acústica o eléctrica. Vamos a ver, entonces, cada una de las combinaciones posibles:

  • Sistema mono, suma eléctrica: Tu señal estéreo se combinará antes de ir al altavoz – que va a reproducir solo esta señal sumada, la fusión de los dos.
  • Sistema estéreo, suma eléctrica: Tu señal estéreo se combinará antes de ir a los altavoces. Cada uno de ellos va a reproducir la misma señal combinada, es decir, la suma de los dos señales. Es decir, aunque tengas dos altavoces, estás enviándoles la misma información. En otras palabras, no hay diferencia entre las informaciones reproducidas por ellos.
  • Sistema mono, suma acústica: No es posible. Para ello, necesitas por lo menos dos fuentes de sonido, y el sistema mono, por definición, es un sistema con un solo altavoz. Si conectas solo una de las señales a tu sistema mono, la otra señal no estará conectada a ningún altavoz. Así que al final estarás reproduciendo solo una de ellas.
  • Sistema estéreo, suma acústica: Este el caso de la reproducción de una música. Un archivo de música tiene dos canales completamente diferentes entre sí (derecho e izquierdo). Si reproduces este archivo en un sistema estéreo, cada altavoz reproducirá una de estas señales. Así, podrás hacer que se reproduzcan sonidos diferentes al mismo tiempo. Con eso en mente, pasamos al próximo asunto.
Ilustración de la diferencia entre mono y estéreo con una imagen de una sola señal que va a las dos altavoces de la configuración estéreo. A la derecha, señales independientes van a cada uno de los altavoces.

A la izquierda, una sola señal va a los dos altavoces de la configuración estéreo. A la derecha, señales independientes van a cada uno de los altavoces.

Componentes mono vs. componentes estéreo

Considera el último asunto de la sección anterior: un sistema estéreo, reproduciendo una señal estéreo, inevitablemente haciendo una suma acústica.

“Pero bueno… Se reproduce una música en los dos altavoces al mismo tiempo. Si acerco la oreja a cualquiera de ellos, puedo escuchar la voz del cantante, independientemente de cuál. Eso significa que su voz sale de los dos altavoces. ¿Pero no dijiste que las señales son ciento por ciento distintos? Si es así, ¿por qué tengo lo mismo en ambos lados?” Esta es una cuestión extremadamente válida. Y aquí es donde entra el concepto de componentes, uno de los últimos puntos para aclarar la diferencia entre mono y estéreo.

Consideremos para nuestro próximo ejemplo el último caso de la sección anterior: una señal estéreo, que se reproduce en un sistema estéreo (de esta manera se trata de una suma acústica).

  • Componente mono: Es cualquier sonido que se reproduce de manera idéntica en los dos altavoces cuando se reproduce una señal de grabación o estéreo. Pero son solo esas partes del sonido que son totalmente idénticas en ambos lados, ¿verdad? Volumen idéntico en los dos lados, efecto idéntico en los dos lados.
  • Componente estéreo: Es cualquier sonido que no sea un componente mono. En otras palabras, si tienes una información en un lado que no está en el otro, este es un componente estéreo. Si un elemento de la música está con balanceo de “60/40”, se lo considera como un componente estéreo, aunque esté “casi en el medio”.

¿Una señal mono también tiene componentes?

“Componente” es un término que se aplica solo a las señales estéreo, dado que inevitablemente todos los componentes de una señal mono serán mono. Lo importante es saber que una señal estéreo puede tener partes mono y partes estéreo. El sonido estéreo tiene sus canales cien por cien independientes y cualquier sonido puede salir de cualquier altavoz en cualquier momento. De esta manera, el término componente mono sirve para explicar la situación en que dos señales idénticas salen al mismo tiempo por los altavoces, aunque los canales sean independientes.

Imagen estéreo

Cuando reproduces una señal estéreo en un sistema estéreo, pero tienes un componente mono en esta señal, inevitablemente se crea una imagen estéreo.

La imagen estéreo es un fenómeno que ocurre cuando reproduces un componente mono a través de un sistema estéreo. Por razones físicas y psicoacústicas, escuchamos este tipo de sonido como si hubiera una imagen “fantasma” en el espacio entre los altavoces estéreo, como si el sonido estuviera saliendo de allí.

Cualquier componente mono que reproduces en un sistema estéreo va a crear este fenómeno. Por lo tanto, si tu señal es mono, toda la información del sonido va a componer la imagen estéreo. Sin embargo, si tienes una señal estéreo, que tiene componentes de los dos tipos, solo una parte de este señal va a componer la imagen estéreo.

Este es un fenómeno que solo se produce si el ángulo de orientación del sistema está aproximadamente a 60º. Ángulos diferentes hacen que este fenómeno no ocurra. Esta imagen estéreo no se produce si usamos auriculares, porque puesto que este es un efecto psicoacústico, necesita la suma acústica de las señales para que suceda.

Diferencia entre mono y estéreo en los cables

Todo el mundo en algún momento ha aprendido que el cable TS es el cable jack mono de 1/4″  y que el TRS es el cable jack estéreo de 1/4″. Así, piensas que uno de ellos lleva las señales mono y el otro, las señales estéreo, ¿verdad? Por desgracia, esta es una asociación que puede llevar a error. Esta se debe a que una señal estéreo necesita un cable con al menos tres conductores para transmitirse, y el TRS tiene exactamente tres. Sin embargo, no es porque tengo un cable con 3 conductores que la señal que se conduce es necesariamente estéreo. El caso más común en el que los TRS transmiten señales estéreo es en los auriculares. Sea de jack de 1/4″, sea de jack de 3.5 mm, el cable de los auriculares lleva dos canales, uno para cada uno de sus lados. Esta es una señal estéreo.

Señales balanceadas

En casi todos sus usos, el cable TRS llevará señales mono. El más común de ellos es cuando tenemos señales balanceadas. Utilizamos señales balanceadas porque evitan las interferencias causadas por la exposición de cables largos al aire. Sin embargo, para llevar una señal balanceada, también necesitamos un cable con al menos 3 conductores. Para esto, los más comunes son XLR y TRS, puesto que ambos tienen 3 contactos.  Sin embargo, las señales balanceadas son mono. Entonces tendrás un cable TRS que lleva una señal mono.

Conector TRS vs. TS - para ilustrar la diferencia entre mono y estéreo

Conector TRS vs. TS – para ilustrar la diferencia entre mono y estéreo

En audio profesional, la mayoría de las conexiones son balanceadas. Entradas y salidas de interfaz de audio, conexiones de periféricos. Todas estas entradas aceptan la entrada de señales balanceadas y, a su vez, sus salidas también envían señales balanceadas. Sin embargo, las entradas aceptan la conexión de una señal desbalanceada a través de un cable TS, de la misma manera que las salidas enviarán señales desbalanceadas si un cable TS está conectado en ellas. Cuando decimos que las conexiones están balanceadas, en realidad queremos decir que ellas tienen la capacidad de aceptar y enviar señales equilibradas.

En resumen, si aprovechamos las salidas balanceadas para conectar nuestros monitores de estudio a través de cables TRS, cada monitor recibirá un cable TRS. No obstante, cada monitor está recibiendo una señal mono, es decir, un canal (uno recibe el “R”, el otro el “L”).

¿Es mejor grabar en mono o estéreo?

¿Hay alguna diferencia entre mono y estéreo en el momento de la grabación? Quizás en este momento ya hayas llegado a tu propia conclusión. De todos modos, ahora intentemos comprender las opciones que tenemos.

En este punto, no hay una respuesta definitiva. Creo que grabar en estéreo es mucho más difícil y complicado que grabar en mono. Tomemos por ejemplo una ciudad llena. Tienes diferentes tipos de sonidos desde todas direcciones y mientras caminas y cambias de posición, los sonidos también se cambian. Ellos vienen de la derecha, de la izquierda, del centro… En el sistema mono eso no sucede. Debido al realismo aumentado del estéreo, cualquier cambio abrupto en el ruido de fondo será más perceptible y más difícil de quitar que si fuera el mismo material en mono, por ejemplo.

Entonces, ¿por qué grabar en estéreo?

Si la grabación en estéreo es tan complicada, ¿por qué no grabar siempre en mono? La respuesta es simple y la hemos citado justo arriba. Ella está relacionada con la sensación de realismo que este sistema crea. No solo en la música, sino en las grabaciones en general, con el estéreo se consigue mucho más tocar la fibra sensible de las personas. Cuanto mayor es el realismo del sonido, más cerca se llega del corazón de la gente. Por ejemplo, una música suave y agradable, con hermosas melodías y arreglos, con un trabajo bien hecho de sonido estéreo, llega a dar escalofríos. En mono, difícilmente vamos a conseguir lo mismo, por más que sea la misma música.

Tomamos por ejemplo la ciudad, ahora vamos a tomar el escenario de un bosque lluvioso. Tus oídos y tu cerebro se quedarán mucho más inmersos, porque tendrás la sensación de dirección, volumen y proximidad. Te sientes inmerso en el sonido.

Como una nota técnica, quisiera recordar que no olvides que al grabar en estéreo estarás sujeto a la cancelación de fase, lo que afecta la respuesta en frecuencia.

¿A fin de cuentas, cuál es la diferencia de mono y estéreo en la grabación?

Antes de empezar, me gustaría dejar claro que esta sesión puede tener unas “pizcas” de opinión personal. Entonces, antes de llegar a conclusiones basadas en lecturas e investigaciones, nunca renuncies a la experimentación. Pero en general, tienes que evaluar la calidad de lo que estás grabando. Si el sistema estéreo de hecho agrega algo a la grabación, algo de sensación, entonces siga adelante. De lo contrario, elige grabar en mono, lo que es mucho más fácil. Otro ejemplo para ilustrar: si vas a grabar una construcción solo para grabar a alguien que está clavando un clavo, usa mono. Ahora, si pretendes grabar el trabajo en su conjunto, el martilleo, las personas serruchando, el sonido de gente hablando, entonces grabamos en estéreo.

En conclusión

Cuando se trata de este asunto, si hablamos de reproducción o grabación, sea en estéreo o sea en mono, siempre hay mucho que aprender. Saber cómo funciona y cómo trabajar con cada tipo de señal es un buen comienzo. Siempre surgirán preguntas y justo ahí es donde entran dos herramientas muy importantes cuando se trata de este y de otros temas: la investigación y la práctica. El conocimiento de la investigación viene de algún lugar y es importante, pero no hay sustituto para la vieja y querida práctica. Esperamos que el artículo te haya ayudado y, si tienes alguna pregunta, hable con nosotros en los comentarios.

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